Colillas de cigarros en nidos de aves urbanas.

Existe mucho dinero y tiempo invertido en el tratamiento de las colillas de cigarros, principalmente en las ciudades. Ellas tapan coladeras, asfixian aves y tardan cientos de años en biodegradarse; son un complemento más a la decoración de la ciudad. Sin embargo, existen ciertos organismos que han sabido obtener beneficios de estos residuos de algodón en las ciudades. Las aves urbanas.

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Primeras muestras del suelo de Marte.

A finales del mes pasado, la NASA publicó un artículo que sugiere la posibilidad de que, en algún momento de la historia de Marte, éste estuvo cubierto en alguna parte por agua. El artículo puede leerse en el vínculo que pongo a continuación, http://www.nasa.gov/mission_pages/msl/news/msl20121030.html. Lo que hacen los científicos de esta misión es recopilar rocas y con estos fragmentos decirnos cómo era el ambiente en la superficie de Marte en el pasado.

Pero, ¿cómo es que los científicos que estudian el suelo marciano pueden aseverar tales cosas con tan solo unos pedazos de polvo y roca?

Para ser un geólogo capaz de interpretar una roca, se requiere cubrir con los siguientes requisitos: tener paciencia, observar la naturaleza y usar el sentido común. Cuando un geólogo ve la forma y el tamaño de un pedacitito ínfimo de roca, puede hacer aseveraciones del lugar donde este fragmento se ha encontrado. Para ello, no se necesita más que imaginar cómo se comportarían las cosas si viajaran por un río,  si volaran como polvo o estuvieran en cualquier espacio de la naturaleza. El medio está en constante movimiento y la roca se va moldeando a éste, fragmentándose, frotándose, moviéndose lejos, quedándose estático… en ella quedan una memoria en forma de cicatrices el cual cientos o miles o millones de años después de estar viajando, los geólogos miden e interpretan.

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Cratones, los libros de Historia más antiguos en la Tierra.

Hoy murió un gran historiador, Eric Hobsbawm, y aunque la historia de la que él habla es más reciente (con humanos, ay mamá) de la que a mi más me gusta estudiar, me sentí inspirada para contarles un poco del estudio de la Historia antigua del planeta.

La palabra Historia nos remite siempre a guerras, descubrimientos, inventos, y varias cosas más que podría apostar que todo involucra humanos. Sin embargo, el tiempo que ha vivido la especie humana en la Tierra es insignificante a comparación de su edad. Han nacido y desaparecido millones de especies de organismos diferentes a las que conocemos, han sucedido erupciones volcánicas tan grandes como Siberia, han existido mares de ácidos, entre otras muchas cosas que si no fuera gracias a ciertas rocas antiguas, no se podrían saber.

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Fósiles.

[Esta entrada está hecha para mi querido padre que de vez en cuando se da tiempo para leer lo que escribo aquí. Si no fuera por que solía llevarme al museo de Geología seguido cuando niña a contarme historias de mamuts y dinosaurios y su grandiosa paciencia para contarme cuentos a cada uno de los por qués, nunca habría conocido la geología y la hubiera querido tanto. :)]

En el imperio se habla mucho de animales y organismos fantásticos vivos. Me pareció justo que existiera una entrada honrando a todos esos animales que ahora solo existen en forma de roca, nuestros queridos fósiles.

Para empezar, lo más justo es contarles qué es un fósil, empezaré por decirles la definición literal que me dieron en la escuela y uno como geólogo debe poner en su examen: Resto o marca de vida en una roca del pasado. Aunque las películas nos han enseñado que los fósiles son esqueletos completos de un dinosaurio, la forma en que los organismos vivos del pasado nos dejan conocer su historia es más complejo que lo que las películas nos enseñan. Sigue leyendo

Una historia de aves, plantas y genocidio

Las islas Molucas o islas de las especias (un archipiélago de Indonesia), es un archipiélago cuyos habitantes han sido sometidos por siglos por Holandeses, Portugueses, Ingleses y demás europeos; ésto debido a su gran diversidad de especies muy valiosas como la nuez moscada y el clavo de olor; claro, todo esto después de violentas guerras y enfrentamientos que pueden buscar en wikipedia. Sigue leyendo

Cascadas de sangre

Cascadas de “sangre” en Antártida.

Esta vez les hablaré de un lugar en Antártica, al lago Bonney. Un día de 1911, un grupo de geólogos se encontró con esta “catarata” roja, cuya coloración en ese momento se atribuyó a algas rojas. Después de un tiempo, se descubrió que los “líquidos rojizos” no eran precisamente algas rojas, sino óxido de Hierro poco soluble. Estos óxidos  se depositan a la superficie helada después de que el ion ferroso presente en el agua salada líquida se oxide al entrar en contacto con el oxígeno atmosférico. Los iones ferrosos que son más solubles provienen del Mioceno, es decir, de hace unos cinco millones de años. El glaciar Taylor no se encuentra congelado en su totalidad, y en su fondo marino cuenta con una salmuera con una concentración de sal hasta cuatro veces superior a la media de los océanos terrestres.

Este óxido de hierro, proviene según estudios, de una comunidad microbiana  autótrofa, que utiliza para vivir iones de azufre y hierro. Se ha encontrado que viven aquí mínimo 17 especies diferentes de microbios que no necesitan oxígeno para vivir.

Diagrama de la comunidad microbiana “encerrada” bajo el glaciar Taylor.

Este ecosistema, así como he mencionado antes Cuatrociénegas y el Lago Vostok, es una pequeña “cápsula del tiempo” pues se aisló hace aproximadamente 2 millones de años, tiempo suficiente para evolucionar de forma aislada a los organismos vivos del planeta.

Las “cataratas de sangre” son una prueba más de que existen condiciones climáticas diferentes a las óptimas para los humanos donde puede encontrarse vida, otro punto a favor de la posibilidad de vida extraterrestre.

Cuatro Ciénegas, Un valle en medio del desierto con vida prehistórica

Cuatro Ciénegas es un valle perdido en el desierto de Chihuahua que tiene como 300 pozas de agua de colores.  Emergió del mar hace muchos millones de años, cuando la corteza terrestre se dividió, el valle quedó aislado por las diversas montañas que lo rodean y en la laguna comenzó una forma de vida muy singular que es un tesoro invaluable para la humanidad.

En Cuatro Ciénegas es posible encontrar especies animales y vegetales endémicas que tuvieron un proceso evolutivo como el que encontró Charles Darwin en las islas Galápagos. Se trata de una zona con alta densidad de especies endémicas, esto es, especies que solo pueden ser encontradas ahí y en ningún otro lugar del planeta. Esto es especialmente notorio en las especies acuáticas que no existen en ninguna otra parte del mundo. Hay algunos peces y animales característicos de lagunas, tortugas que parecen marinas, pero sobre todo hay estromatolitos, que alimentan a estos peces y caracoles como en el principio de la vida. Los estromatolitos, sin alardear, ¡fueron los organismos que inventaron la fotosíntesis! y sí, se encuentran en ese recinto natural.

Estromatolitos vivos en Cuatro Ciénegas, los primeros fotosintetizadores del planeta.

El agua de Cuatro Ciénegas le daba de beber a las criaturas más antiguas que han existido, muchas de las cuales, no conocemos. Ellas transformaron el planeta tierra en un planeta habitable. Cuando ellas surgieron en el Arqueano, hace 3 mil 800 millones de años, la atmósfera era irrespirable, era de CO2. El CO2, dióxido de carbono, es con lo que te puedes suicidar, si quieres; y el mar, es ácido sulfúrico. Estas pequeñas criaturitas, que sobrevivieron para contarnos la historia de Cuatro Ciénegas, cambiaron primero la atmósfera a una atmósfera de oxígeno que ahora respiramos, es decir, fotosintetizaron por primera vez en la historia del planeta. Luego precipitaron una gran glaciación, que se le llamó ‘la bola de nieve 2’, que le dio agua fresca con fósforo y oxígeno a las primeras algas, aquellas que descubrió la eminente científica Lynn Margulis y gracias a eso estamos aquí, porque esas pequeñas bacterias que hacen los estromatolitos en Cuatro Ciénegas cambiaron el destino del planeta. A ellas les debemos no sólo la civilización sino el estar vivos. Las formas de vida aquí son tan extremas y tan antiguas, que incluso la NASA ha hecho estudios aquí para estudiar posible vida en Marte.

Valle de Cuatro Ciénegas

Valle de Cuatro Ciénegas.

Pero no todo es miel sobre hojuelas. La doctora Valeria Souza Saldivar, investigadora del Instituto de Ecología de la UNAM, ha dedicado sus estudios a Cuatro Ciénegas. En un estudio que realizó en Octubre de este año en una de la zona de Churince, la Doctora relata en un escenario donde los peces habían muerto por falta de agua y las tortugas habían rasguñado la tierra antes de morir,  “Lo que más me dolió fueron los rasguños de las tortugas marinas buscando el agua que ya no hay. Las patitas de los coyotes y de los mapaches las encontraron agotadas y se las despacharon cuando ya habían muerto de agotamiento buscando el agua. Los estromatolitos estaban totalmente muertos. Es un crimen, un ecocidio. Lo que me tiene más rabiosa es que se pudo haber evitado, dimos la alarma a tiempo y el gobierno que en teoría iba a actuar, no hizo nada porque le dio la tarea a un inepto: José Luis Luege Tamargo, el comisionado del agua” Este hombre ha vendido el agua de esta zona a empresas lecheras, como Nestlé, Lala y Alpura, quienes la usan para regar cultivos de forraje y alimentar vacas en una zona donde el agua no debería usarse para cultivos.

“Solo cinco años nos tomó asesinar Churince y ahora queremos salvar los dos tercios del valle que aún pueden rescatarse si se actúa rápidamente y se para la extracción del acuífero con un decreto presidencial de ‘¡Salven esto!”

“Es inconcebible que se pierda la riqueza de Cuatro Ciénegas por la apatía y la soberbia de individuos como Luege Tamargo instalados en el poder que no tienen la menor idea de la riqueza científica del valle y restan importancia a lo mejor por intereses inconfesables. Si lo que los políticos buscan es popularidad y la simpatía de la gente, que lo consigan a través de un trabajo dirigido al bienestar de la población mexicana y no enfocado a sus intereses personales.

No todo está perdido, se espera crearse un laboratorio en esa zona que ayude a su conservación y protección, en la que los pobladores de la región se beneficiarían de las investigaciones. Como ciudadanos podemos ayudar informándonos, informando y evitar consumir productos que contribuyan a esta devastación. Como estudiantes, considero que debemos informarnos y contribuir al estudio de esta zona. No solo en el ámbito científico, sino como conocedores de los ecosistemas naturales, buscar tener una voz en la toma de decisiones de los recursos naturales del país.

Les dejo un video de la Doctora Souza explicando la importancia de Cuatro Ciénegas 🙂 

Naica, la Cueva de los Cristales

Esta vez hablaré de una maravilla geológica al norte de México, en Chihuahua. Las cuevas de selenita de  NAICA. Se encuentran a 300 metros bajo tierra. Formada por gigantescos cristales de Selenita, un mineral compuesto de sulfato de calcio hidratado, cristales inimaginablemente grandes a más de 50ºC.

 Los macro-cristales se formaron bajo el agua, en un punto donde el agua termal profunda -a 52ºC saturada de sulfuros- entraba en contacto con aguas meteóricas frías y ricas en oxígeno, que se infiltraban por escurrimiento natural.

 Esta agua, que no podían mezclarse directamente -debido a la diferencia de densidad- con aquellas profundas y mineralizadas, provocaban la “difusión” del oxígeno en el estrato inferior con la consiguiente oxidación de los iones de sulfuro a sulfato, con una leve sobre-saturación respecto al yeso y por lo tanto una lenta deposición. Estas condiciones singulares, crearon un fenómeno de mineralización extraordinario formando cristales gigantes de yeso purísimo, cuyo tamaño obedece a las condiciones de estabilidad durante un largo periodo de tiempo.

Este sistema, sigue vivo; procesos de cristalización dan origen cotidianamente a pequeñas formaciones de diversos minerales, aún en la superficie. Es un sistema activo, que entre otros depósitos y procesos han llenado las oquedades de la roca caliza, llena de fracturas, con cristales de selenita de magnitudes y formas extraordinarias, dando origen a las famosas Cuevas de Cristales de NAICA.

Cueva Naica

Cueva Naica

Cueva Naica

 

Lago Vostok, el lago más extraño del planeta.

En la Antártida se encuentra enterrado bajo 4 kilómetros de hielo, un lago sub-glacial que ha permanecido aislado por al menos 14 millones de años. Debido a estas condiciones, el lago se debe encontrar sobresaturado de oxígeno —unas 50 veces más de lo que se puede encontrar en un lago típico de nuestros días—, convirtiéndolo en un ambiente único para encontrar extrañas formas de vida que pudieron haber evolucionado lentamente o haber evolucionado en especies completamente diferentes a las que hoy conocemos.

Desde el año 1990, el Instituto de Investigación de la Antártida y la Antártica en San Petersburgo (Rusia), han empezado a horadar un agujero que les permita alcanzar dicho lago para poder investigarlo. Sin embargo, en muchas ocasiones el proyecto fue detenido debido al miedo de contaminar este ecosistema único en el mundo. En 1998 el miedo fue tal que el agujero excavado en 8 años fue cerrado completamente. Sin embargo, un grupo de investigación ruso ha conseguido la autorización de la Secretaría del Tratado Atlántico.

Diagrama.

Durante los últimos años se ha venido excavando hasta alcanzar el lago Vostok, sin embargo es una tarea sumamente difícil ya que el hielo no se mantiene estático en el mismo lugar por siempre, tal como si fuera un río tiene una corriente, un flujo que desplaza la gran masa de hielo deformando el agujero. Por otro lado, debido a las condiciones climáticas, las excavaciones sólo se realizan durante el verano antártico.

Pero, ¿Por qué es tan importante investigar este lago?

Como son condiciones muy diferentes a las condiciones climáticas para todos los organismos de nuestro planeta, podríamos encontrar alguna forma de vida diferente a la que conocemos. De ser así, podríamos suponer  que existe la posibilidad de encontrar vida en otros planetas.

Debido a la similitud de las condiciones del lago a las que se podrían encontrar bajo la corteza helada de algunos cuerpos del Sistema Solar como Europa, una luna de Júpiter, el confirmar que la vida puede sobrevivir en el lago Vostok supondría reforzar los argumentos a favor de la presencia de vida en entornos parecidos fuera de la Tierra, proporcionando en cualquier caso un entorno útil para probar y desarrollar la tecnología necesaria para realizar este tipo de exploraciones.

Diagrama b

A principios del 2010 el jefe de la expedición antártica Rusa, Valery Lukin, anunció que a su equipo de investigadores rusos sólo le restaban 100 metros de hielo por perforar para alcanzar el agua del lago. De acuerdo a Lukin, el nuevo equipamiento desarrollado por investigadores del instituto físico nuclear de St Petersburgo permitiría asegurar que la investigación no provocase la contaminación del lago. Los científicos esperan alcanzar el lago entre el 2010 y 2011. Para la expedición del 2011-12, han planeado alcanzar el lago taladrando los 120 metros de hielo restante, a una velocidad máxima de 4 metros por día.

Si les interesa saber sobre las sopresas que depara el Lago Vostok y seguir esta exploración, aquí pueden encontrarlo http://www.ldeo.columbia.edu/~mstuding/vostok.html

De Bosques y Guerras Mundiales

En el otoño de 1941, al comienzo de la Gran Guerra Patria que sostuvo el pueblo soviético contra los nazis alemanes, éstos emprendieron la ofensiva contra Moscú, capital de la Unión Soviética. Los habitantes y el ejército de este pais dedicaron todos sus esfuerzos para frenarles el avance: cavaban fosas, hacían volar puentes. Y en lugar del camino que atravesaba el bosque, los soldados, ayudados por los lugareños, derribaban muchos árboles. Con un sordo gemido, enormes abetos caían uno tras otro sobre el camino, haciéndolo intransitable. Los tanques no lograron salvar el obstáculo.

Ya rechazado el enemigo, el resto de ese bosque fue talado para construir viviendas en las aldeas cercanas que quedaron reducidas a cenizas. Así, ese viejo bosque de abetos, donde antes de la guerra la gente recogía setas, dejó de existir.

Sin embargo, transcurridos algunos años, en aquel mismo lugar, empezó a nacer otro bosque. Pero ¿por qué crecían ahora abedules y no abetos? Nadie los había sembrado.

La cosa se explicó de modo muy sencillo: los abedules de un bosque cercano “enviaron” sus semillas a aquel lugar desolado.

Abeto

Los abetos son parte de la familia de las pináceas, son los clásicos “árboles de navidad”. Su altura varía de 10 a 80 m. y tiene hojas en forma de aguja.

¿cómo lograron hacerlo? ¿quién les ayudó?

Les ayudó el viento. Y fue posible gracias a que el fruto del abedul tiene dos diminutas alas, como una pequeña mariposa.

Los abedules son árboles caducifóleos que miden entre 10 y 30 metros. Señalado con el número 7 se observa el fruto “alado” del abedul, las alas son más anchas que la nuez, lo que facilita su transporte por distancias largas.

Los frutos “alados” del abedul realizan vuelos magníficos. El viento los arranca de su planta madre y los lleva muy lejos, a veces, a la distancia de un kilómetro. Allí caen, germinan y se convierten en su debido tiempo en pequeños abedules.

Los frutos del abedul efectúan semejantes vuelos cada primavera. Antes de la guerra, también volaban por millares hacia aquel bosque de abetos. Pero no tenían suerte. Apenas brotaban, perecían a causa de la densa sombra. A los abedules les gusta mucho el sol, la abundante luz, pero en el bosque de abetos siempre reinaba la penumbra. Por eso, todos los brotes de abedul perecían. En cambio al ser talados los abetos, apareció muy pronto el esplendor de los abedules.

OSIPOV, NIKOLAI. Viajes sin pasaje. Moscú; Editorial Raduga. 1985,

Arena de playa

 

Fracciones minusculas, amarillas, blancuzcas o grisaceas, que jugamos y se escabullen de nosotros; no solo son la materia prima de nuestros proyectos veraniegos, ni la causa de la incomodidad dentro del bañador, tambien es el gran jardin, maravilloso por si mismo, de lo que conocemos como océano.

La arena de las playas se forma por procesos erosivos en los océanos; el agua tarda millones de años en desintegrar conchas y rocas, hasta la formacion de particulas de un tamaño entre 0.063 y 2 mm, estas son las dimensiones en las  que , en terminos geologicos, se considera arena.  Por lo que, al existir una playa cuyos granos sean más pequeños se  les denomina “playa limosa” o si, al contrario, se encuentran fragmentos más grandes, se le considerara una “playa de grava”.

Su composición puede ser de silicatos (minerales con cuarzo), carbonatos de origen inorgánico o de fragmentos biogénicos (CaCO3    como la roca caliza),  de rocas volcánicas… en fin, cualquier roca en el mundo que no se disuelva y pueda viajar en pequeños pedacitos hasta la playa.

Las rocas y conchas se fragmentan en millones de partículas, ya sea por acción del viento, del agua o de la gravedad.  Después de ser hechas pedacitos muy lentamente, son transportardas distancias kilométricas a planicies entre el continente y el océano, que son las playas. Lo más increíble (al menos para mí) es que cada uno de esos pedacitos es muy diferente al granito de arena más próximo, y al que sigue y al que sigue… Cada uno de estos tiene una propia historia acerca de los varios millones de años de existencia e igual numero de kilómetros recorridos para formar nuestros destinos favoritos de vacaciones.

Quizá las siguientes imágenes al microscopio del Dr. Gary Greenberg  ilustren un poquito mejor lo que les quiero decir.

Arena de las playas de Maui

Grano de arena de la playa de Okinawa, Japón. Está formado por un foraminífero unicelular.

La punta de una concha en forma de espiral que se convirtió en un grano de arena al centro. Alrededor pedazos de corales, conchas y material volcánico.

Y para terminar quiero citar de nuevo al Dr. Greenberg. Every grain of sand in the world is unique and beautiful when viewed through the microscope. If each grain of sand is so beautiful and unique, imagine how beautiful and unique each person is?

Imágenes y cita de sandgrains.com