Primeras muestras del suelo de Marte.

A finales del mes pasado, la NASA publicó un artículo que sugiere la posibilidad de que, en algún momento de la historia de Marte, éste estuvo cubierto en alguna parte por agua. El artículo puede leerse en el vínculo que pongo a continuación, http://www.nasa.gov/mission_pages/msl/news/msl20121030.html. Lo que hacen los científicos de esta misión es recopilar rocas y con estos fragmentos decirnos cómo era el ambiente en la superficie de Marte en el pasado.

Pero, ¿cómo es que los científicos que estudian el suelo marciano pueden aseverar tales cosas con tan solo unos pedazos de polvo y roca?

Para ser un geólogo capaz de interpretar una roca, se requiere cubrir con los siguientes requisitos: tener paciencia, observar la naturaleza y usar el sentido común. Cuando un geólogo ve la forma y el tamaño de un pedacitito ínfimo de roca, puede hacer aseveraciones del lugar donde este fragmento se ha encontrado. Para ello, no se necesita más que imaginar cómo se comportarían las cosas si viajaran por un río,  si volaran como polvo o estuvieran en cualquier espacio de la naturaleza. El medio está en constante movimiento y la roca se va moldeando a éste, fragmentándose, frotándose, moviéndose lejos, quedándose estático… en ella quedan una memoria en forma de cicatrices el cual cientos o miles o millones de años después de estar viajando, los geólogos miden e interpretan.

El sentido común nos dice que mientras más pesado es algo, más fuerza necesitamos para moverlo o cambiarlo de su estado de reposo. En la naturaleza, el viento, por ejemplo, es poco masivo a comparación del agua, y por lo tanto, solo puede mover granos muy finos en presencia de relieves poco pronunciados, como es el caso de los desiertos.

El agua, en cambio, puede mover fragmentos más grandes, como las rocas de río que todos conocemos. Un factor muy importante que determina la fuerza del agua para mover rocas es la inclinación del lugar en que fluye el agua. En pendientes muy pronunciadas, la influencia de la fuerza de gravedad es proporcional a la inclinación de las pendientes, pero eso no es relevante ahora.

La compisición de la roca que conforma el suelo marciano, resulta de grandísima importancia para saber cómo se formó ésta. La composición mineralógica, muchas veces resulta imprecisa, pues una roca puede pasar por más de un ciclo y a veces es impreciso saber como se formó. Por ejemplo, una roca volcánica de granito, está formada con altas concentraciones de cuarzo, mientras que una roca sometida a mucho intemperismo, también puede tener altas concentraciones de cuarzo. En casos como éste, se debe tener conocimiento de más de un aspecto de la roca.

Sabiendo esto, y, conociendo la composición del suelo reportado por el instrumento CheMin, podemos relativamente entender lo que pudo haber pasado en la superficie de Marte en algún momento de su historia.

Suelo de Marte, dunas de origen eólico.

Lo que hasta ahora ha reportado Curiosity son, fragmentos de arena y limo de 150 micrometros, tamaño apenas el ancho de un cabello. Incluso, viendo un poco de las imágenes reportadas se puede observar que existen fragmentos muy pequeños de polvo que cubren la mayoría de la superficie. Los otros fragmentos que se aprecian en las fotos, son rocas con composición análoga a las rocas volcánicas de Hawaii, lo cual es bastante esperado, pues las composición de los planetas en general tienen una composición similar en cuanto a silicatos sin implicar agua o vida en su formación.

Recapitulando lo que hasta ahora se sabe, nos damos cuenta que las rocas hasta ahora reportadas no tienen indicios de haberse formado bajo ambientes con agua, es decir, las dunas arenosas (hechas por el viento) y los basaltos intemperizados (hechos por actividad volcánica).

A pesar de ello, debajo de la capa de polvo o en alguna otra área superficial se siguen buscando rocas con diferente composición que muestren más de la geología de Marte, sobre todo,  con la esperanza de encontrar fósiles o rocas características de ambientes con agua.

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