Glorias

Si algún día están paseando por las montañas, y ven un halo parecido a un arcoíris rodeando su sombra, ¡felicidades!, están viendo uno de los fenómenos ópticos más espectaculares que existen, las Glorias.

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No es difícil entender porque se llaman glorias.

Las glorias se observan comúnmente desde lugares altos, como montañas, grandes edificios o aviones. El principal requisito para observarlas es tener una nuble o neblina  por debajo de nosotros, donde podamos observar nuestras sombras.  El tamaño de la gloria depende única y exclusivamente del tamaño de las gotitas que componen a la nube. Entre más pequeñas son las gotitas, más grande es el halo. Las glorias más grandes tienen un tamaño angular de 20°.

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10 datos que probablemente no sabías sobre Jurassic Park

jurassic-park-t-rex-raptorsEl 11 de junio de 1993 se estrenó en los cines de todo el mundo la cinta Jurassic Park, la adaptación del libro de Michael Crichton acerca de un parque de diversiones construido en una isla en los mares del caribe, la cual estaba habitada por reptiles mesozoicos traídos a la vida por experimentos de clonación. Como parte de las celebraciones de su 20 aniversario, se estrenó hace algunos meses en Estados Unidos (y hace unos pocos días en México) la versión adaptada a 3D de esta película.

Esto nos presenta el momento perfecto para repasar algunos datos curiosos acerca de la mítica isla Nublar de Steven Spielberg y sus famosos habitantes.

  • Muchos de los dinosaurios presentados en la película son de tamaño distinto a como habrían sido en la realidad. El dilofosaurio era más alto que cualquier humano, mientras que los velociraptores eran más pequeños que un perro labrador doméstico.
  • La idea de que el dilofosaurio fuese un dinosaurio que arrojaba veneno para cegar a sus presas fue una hipótesis real que estuvo en la mente de muchos paleontólogos. A diferencia de bestias como el tiranosaurio, los fósiles que se han hallado de este dinosaurio sugieren que sus quijada era demasiado débil como para pudiera usarla para cazar otros animales, por lo que se teorizó que debía tener otras formas de procurarse alimento. Además de la hipótesis del veneno, se sugirió que podía ser carroñero.
  • Los comentarios que hacen Alan Grant y Ellie Sattler al ver a los braquiosaurios a cerca de que ‘son de sangre caliente’ y de que ‘no viven en pantanos’ son otro ejemplo de antiguas teorías paleontológicas. Se sugirió que los dinosaurios debían ser seres de sangre fría (que no pueden regular su temperatura corporal por ellos mismos, dependiendo de la luz del sol para ello) y metabolismo lento como todos los reptiles. Por tanto, era poco probable que un animal como el braquiosaurio obtuviera la energía necesaria para mover su gigantesco cuerpo, así lo que lo más probable era que habitara en lo profundo de ríos y lagos para amortiguar su enorme peso, dejando solo la cabeza afuera para respirar. El largo cuello y las fosas nasales ubicadas en lo más alto de la cabeza parecían apoyar esta hipótesis. Ahora se considera que los dinosaurios podían mantener su temperatura corporal por encima de la del ambiente como las aves y mamíferos actuales.
  • El método usado en la película para revivir a los dinosaurios es muy poco viable. En la cinta, se extraía el ADN de mosquitos preservados en ambar. Esto sería difícil de logar, dado que los mosquitos deberían tener al menos 65 millones de años preservados, mientras que la molécula del ADN solo tiene una vida media de poco más de medio siglo antes de comenzar a degradarse.
  • Según la película, el ADN necesario para clonar a los dinosaurios se obtenía de una mina de ambar en República Dominicana. Ironicamente, ninguno de los dinosaurios presentados en la película vivió cerca de lo que en un futuro sería ese país.
  • La preservación de organismos en ambar es una de las formas de fosilización menos comunes de encontrar.
  • Un tiranosaurio joven, los compsognathus y un grupo de pterosaurios (reptiles voladores) son algunos de los dinosaurios del libro que no aparecen en la película. De hecho, el libro relata una escena en un río muy similar a la del ataque de los pteranodones vista en la tercera película.
  • La película presenta la teoría de Alan Grant acerca de la estrecha relación evolutiva entre las aves y los terópodos como el velociraptor cómo nueva, polémica y revolucionaria hasta para sus colegas. En realidad, para entonces esta idea tenía ya más de 100 años de antigüedad y era generalmente aceptada por la comunidad científica desde por lo menos 20 años atrás.
  • Con base en esta idea, los creativos tuvieron la intención hacer que los velociraptores sacaran la lengua como hacen las serpientes actuales para ‘probar’ el aire, pero se dieron cuenta que eso contravenía la idea que querían mostrar acerca de la similitud entre aves y dinosaurios. En películas posteriores incluso se rediseñó a los raptores, cambiando la pupila en forma de ranura vertical como de serpiente por una redonoda (más parecida a la de las aves) y se les agregaron espinas largas y delgadas similares a plumas en la parte posterior de la cabeza y el cuello.
  • En el guión original, los protagonistas escapaban del centro de visitantes al final de la película gracias a que John Hammond aparecía y disparaba a los cables que suspendían el esqueleto del tiranosaurio, haciendo que este cayera y aplastara a los velociraptores. En la versión final se decidió sustituirlo por un tiranosaurio real atacando a los raptores. Lo curioso es que, a pesar de que el tiranosaurio es tan pesado que hace estremecer el suelo con sus pisadas, nadie nota el momento en que entra al edificio.

Asteroides

En las últimas semanas los asteroides y meteoritos andan de moda, principalmente por el reciente meteoro que cayó en la ciudad de Chelyábinsk en Rusia. Sin embargo, con las noticias también he visto muchos comentarios completamente fuera de lugar, probablemente por la desinformación que tenemos acerca de estas rocas espaciales. Hay mucha gente que piensa que el asteroide ya había sido observado, o inclusive desviado para caer en el territorio ruso. Por eso hoy quiero dedicar una entrada para hablar de asteroides, porque su estudio es más complicado de lo que parece, y es muy fácil confundirse con lo que no se conoce.

Asteroides en el cinturón.

Como casi todo el mundo sabe, los asteroides son cuerpos rocosos que orbitan principalmente en el cinturón de asteroides, situado entre Marte y Júpiter. Una imagen errónea que tenemos de este cinturón (producto de erróneas ilustraciones en los libros o algunas escenas en películas famosas) es que los asteroides se encuentran muy juntos, y constantemente colisionan entre ellos. Sin embargo, en el espacio existe, literalmente, mucho espacio, y en realidad la distancia media entre 2 asteroides decentes es aproximadamente de  1 millón de kilómetros. ¡Eso es prácticamente 3 veces la distancia de la Tierra a la Luna! Si tuvieran una nave espacial, podrían cursar el cinturón sin ningún problema (como lo han hecho decenas de sondas espaciales). De hecho, se calcula que en promedio los asteroides principales (con un radio de 10 km) colisionan una vez cada 10 millones de años.

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Imágenes como esta nos dan una idea equivocada sobre las dimensiones reales del sistema solar. Aunque claro… también sería difícil hacer una imagen a escala.

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Colillas de cigarros en nidos de aves urbanas.

Existe mucho dinero y tiempo invertido en el tratamiento de las colillas de cigarros, principalmente en las ciudades. Ellas tapan coladeras, asfixian aves y tardan cientos de años en biodegradarse; son un complemento más a la decoración de la ciudad. Sin embargo, existen ciertos organismos que han sabido obtener beneficios de estos residuos de algodón en las ciudades. Las aves urbanas.

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Cristales de Hielo

Ah, se acerca la navidad y aquí en el imperio ya estamos celebrando con algunas entradas navideñas (por ejemplo esta sobre el santa claus cuántico).  Hoy me siento lleno de espíritu navideño, y para celebrar les quiero hablar sobre uno de los temas que me parecen más fascinantes de la navidad: Los cristales de hielo.

En particular les hablaré de la física que hay detrás de los cristales de hielo. ¿Cómo crecen en la atmósfera? ¿Por qué tienen esa simetría hexagonal? ¿Por qué crecen con tanta diversidad de formas? ¿Es cierto que no existen dos copos de nieve iguales?

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Primeras muestras del suelo de Marte.

A finales del mes pasado, la NASA publicó un artículo que sugiere la posibilidad de que, en algún momento de la historia de Marte, éste estuvo cubierto en alguna parte por agua. El artículo puede leerse en el vínculo que pongo a continuación, http://www.nasa.gov/mission_pages/msl/news/msl20121030.html. Lo que hacen los científicos de esta misión es recopilar rocas y con estos fragmentos decirnos cómo era el ambiente en la superficie de Marte en el pasado.

Pero, ¿cómo es que los científicos que estudian el suelo marciano pueden aseverar tales cosas con tan solo unos pedazos de polvo y roca?

Para ser un geólogo capaz de interpretar una roca, se requiere cubrir con los siguientes requisitos: tener paciencia, observar la naturaleza y usar el sentido común. Cuando un geólogo ve la forma y el tamaño de un pedacitito ínfimo de roca, puede hacer aseveraciones del lugar donde este fragmento se ha encontrado. Para ello, no se necesita más que imaginar cómo se comportarían las cosas si viajaran por un río,  si volaran como polvo o estuvieran en cualquier espacio de la naturaleza. El medio está en constante movimiento y la roca se va moldeando a éste, fragmentándose, frotándose, moviéndose lejos, quedándose estático… en ella quedan una memoria en forma de cicatrices el cual cientos o miles o millones de años después de estar viajando, los geólogos miden e interpretan.

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Cumulonimbus: El Rey de las Nubes

No me canso de decirlo: me gustan las nubes. Ya  les he hablado sobre cómo se forman y clasifican, sobre las nubes lenticulares, las nubes morning glory y las nubes noctilucentes. Todas tienen sus peculiaridades que las hacen impresionantes, pero hay una nube en particular que  hasta ahora solo he mencionado discretamente, sin darle el honor que de verdad merece. Me refiero al rey de las nubes: El poderoso cumulonimbus.

El rey de las nubes

Huracanes, tornados, tormentas eléctricas, lluvias torrenciales y tormentas de granizo son algunos de los climas en los que podemos una cumulonimbus. Se caracterizan por ser las nubes con los desarrollos verticales más notables, alcanzando alturas de hasta 20 kilómetros, es decir ¡más de 2 montes Everest! Se estima que las cumulonimbus pueden contener tanta energía como 10 bombas de Hiroshima. ¿Ven por qué son el rey de los cielos? Sigue leyendo

Más Historia de la Tierra, Meteoritos

Los astronautas dicen que el objeto más bello que ven desde el espacio es la Tierra, cuya superficie es parcialmente blanqueada por blancas nubes sobre el fondo azul de los grandes océanos. A pesar de la cualidad estética e indispensable de formar vida, la gran abundancia de agua en la superficie del el planeta provoca que los procesos de erosión sean rápidos e inevitables. Los meteoritos, pedacitos de galaxia sin rumbo, son una muestra de cómo se forman y se componen desde las galaxias hasta las partes más profundas e inalcanzables de un planeta.

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Cratones, los libros de Historia más antiguos en la Tierra.

Hoy murió un gran historiador, Eric Hobsbawm, y aunque la historia de la que él habla es más reciente (con humanos, ay mamá) de la que a mi más me gusta estudiar, me sentí inspirada para contarles un poco del estudio de la Historia antigua del planeta.

La palabra Historia nos remite siempre a guerras, descubrimientos, inventos, y varias cosas más que podría apostar que todo involucra humanos. Sin embargo, el tiempo que ha vivido la especie humana en la Tierra es insignificante a comparación de su edad. Han nacido y desaparecido millones de especies de organismos diferentes a las que conocemos, han sucedido erupciones volcánicas tan grandes como Siberia, han existido mares de ácidos, entre otras muchas cosas que si no fuera gracias a ciertas rocas antiguas, no se podrían saber.

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Efecto corona y el fuego de San Telmo

Todo estaba en llamas, en el cielo había rayos y en el agua partículas luminosas, e incluso los propios mastiles estaban coronados con una llama azul.

Charles Darwin

–¡Mire arriba! –dijo Starbuck de pronto–. ¡El fuego de San Telmo en lo alto del palo mayor!
En efecto, los brazos de las vergas estaban rodeados de un fuego lívido, y las triples agujas de los pararrayos lucían con tres lenguas de fuego. Los mástiles enteros parecían arder.

–¡Fuego de San Telmo, ten piedad de nosotros! –gritó Stubb.

Herman Melville, Moby Dick

¿Alguna vez habían escuchado hablar del fuego de San Telmo?

Se trata de un fenómeno que se observa con frecuencia en los mástiles de los barcos durante las tormentas eléctricas en el mar. Lo que ven los marineros es un resplandor azul, a veces violeta, que brilla en las puntas del mástil. ¿A qué creen que se deba este fenómeno? ¿Serán acaso los fantasmas de marineros que buscan la paz? Jeje no… Vamos, piensen, las pistas están ahí… tormentas eléctricas, mástiles, aire que brilla…

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Faja Volcánica Trans-mexicana

Es un lío tratar de escribir cuadrado por aquí y señalar diagramas, entre otras cosas. También creí que sería más bonito si se los cuento en persona.

La FVTM es la favorita de muchos geólogos, geofísicos y de mi abuelita, es increíblemente incomprendida y una gran fuente de información sobre los procesos que suceden en el interior de la Tierra.