La Noche de las Estrellas. Un evento de proporciones astronómicas.

Está por venir un evento de proporciones astronómicas: ¡La Noche de las Estrellas! Un evento de Astronomía a lo largo de todo el país, a celebrarse este sábado 17 de noviembre de 2012. En la Ciudad de México, la Noche de las Estrellas tendrá lugar a partir de las 13 horas, hasta las 10 de la noche, en el zócalo capitalino.

4a Noche de las Estrellas.

Para ello, el Imperio de la Ciencia ha conseguido una entrevista como una de las anfitrionas en este proyecto: se trata de “Kika” Érika Pérez Rivera, estudiante de Física de la UNAM, que estará participando como anfitriona dentro de la Noche de las Estrellas.

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Exoplanetas

Desde hace ya rato se han estado buscando y encontrando muchos planetas fuera de nuestro sistema solar. Estos planetas, llamados exoplanetas han sido la fuente de muchas preguntas nuevas acerca del universo. Una duda muy interesante es algo que ocurre con la estrella que tiene a esos planetas. Hoy les hablaré de eso.

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¿Cuántos planetas hay en el sistema solar?

Les sorprenderá saber que en realidad no estamos seguros. Y no, no me refiero al debate sobre si Plutón es o no planeta. Realmente, es posible que existan más planetas de los que aparecen en nuestros libros de primaria, y de hecho con un tamaño ¡mayor al de Júpiter!

¡Buff! ¿Pero cómo? Si a cada rato salen noticias de telescopios muy poderosos, imágenes de galaxias muy lejanas, o nuevos planetas en otras estrellas. ¿Cómo puede ser que no estemos seguros de lo que hay en nuestro propio sistema solar?

La respuesta en realidad es simple: está demasiado oscuro.  Más allá de Neptuno, muy poca luz solar llega, y por lo tanto es muy difícil ver que hay en esos lugares. En realidad sabemos muy poco de esta región. Con dificultad hemos encontrado unos cuantos Planetoides como Plutón o Sedna. Sabemos que hay otro cinturón de asteroides, llamado cinturón de Kuiper. Pero más allá de eso, es muy difícil saber que hay. Inclusive hasta hace apenas unos meses encontraron que Plutón tiene 4 lunas. (Si no se acuerdan, pueden ver la noticia aquí) [Actualización: En julio de 2012 se anunció que el Hubble ha encontrado una quinta luna en Plutón, pueden ver la noticia aquí]

Hay un hecho curioso que abre la posibilidad a la existencia de un nuevo Planeta. Resulta que si nos ponemos a observar los cometas de larga duración (es decir, los cometas que se van muy lejos del Sol, y tardan miles de años en regresar) encontraremos que parecen llegar de puntos aleatorios en el cielo. Por esta razón muchos astrónomos piensan que hay una nube esférica rodeando el Sistema Solar, llena de cometas y asteroides, a la que llaman Nube de Oort.

Como se vería la nube de Oort

Sin embargo, otros astrónomos sugieren que en realidad los cometas están agrupados en su propia orbita, y hay un Planeta más que los está desviando. Este otro Planeta debería tener por lo menos el tamaño de Júpiter, aunque hay quienes inclusive sugieren que se trata de ¡una enana marrón! (una estrella que no tiene la suficiente masa para iniciar reacciones termonucleares). Así es, es posible que después de todo tengamos ¡2 estrellas en el Sistema Solar!

Este planeta hipotético se le puso el nombre de Tyche, la diosa griega de la prosperidad y la fortuna, que es la hermana buena de Nemesis (el nombre Nemesis ya se había usado para proponer una estrella hipotética que explicara las extinciones masivas de la Tierra (ahorita ya casi está abandonada esa hipótesis)). De existir, se calcula que se encontraría a una distancia igual a 15000 veces la distancia entre la Tierra y el Sol. Es decir, aproximadamente un cuarto de año luz.

En fin, ¿y cómo podemos buscarlo? Ya hay por ahí unos cuantos trabajos pero son pocos los datos para poder concluir algo. Ir buscando en regiones aleatorias del cielo no es una opción, así no le vamos a dar nunca. Lo bueno es que de existir, se calcula que Tyche debería tener una temperatura de aproximadamente -73°C, por lo que esa sería la mejor apuesta (a esas distancias casi todo está a temperaturas cercanas al cero absoluto).

Hace poco fue lanzado el telescopio espacial WISE, para hacer un mapeo del 99% del cielo bajo la luz infrarroja.  El mapeo ya fue terminado, pero la gran cantidad de datos no se terminará de analizar por lo menos hasta Marzo o Abril del 2012. Se cree que entre los resultados que arroje el telescopio, se pueda encontrar evidencia suficiente para probar la existencia de Tyche.

Ya después, si se llega a confirmar su existencia veremos discusiones sobre si debe o no considerarse planeta, así como hicieron con Plutón, pues hay quienes dicen que lo más probable es que Tyche se haya formado en otro Sistema del que fue expulsado, y más tarde fue capturado por la gravedad del Sol.

En fin, habrá que esperar para saber… quizá al final no exista nada y podamos seguir con nuestra vida normal. O quizá sí, y tendremos que cambiar los libros de Primaria otra vez.