Ancestro o “Primo Lejano”: El Neandertal

En un día de Agosto de 1856, un trabajador en una cantera de piedra caliza desenterró unos huesos que él pensó se trataba de un oso antiguo. Emocionado por su hallazgo, le mostró los huesos a Johann Fuhlrott, maestro de escuela y entusiasta historiador natural.

Johann Fuhlrott

Fuhlrott inmediatamente notó que los huesos eran más interesantes que los restos de un oso. El cráneo era del tamaño de un hombre normal pero su forma era diferente, con una frente baja, una protuberancia del hueso por encima de los ojos, la proyección de una larga nariz, unos dientes frontales largos y un bulto en la espalda.

El cuerpo, a juzgar por los huesos recuperados, pareciese a un hombre pero más bajo de estatura y robusto -¡y más fuerte!- que cualquier hombre normal. Fuhlrott se dió cuenta que habían encontrado un depósito arqueológico de gran antigüedad.

Sin demora alguna, el maestro de la escuela contactó a Hermann Schaaffhausen, profesor de anatomía de la Universidad de Bonn. Él también reconoció que los huesos eran extraordinarios: “una conformación anatómica hasta ahora no conocida” palabras con las que describió los restos fósiles. En efecto, el trabajador había descubierto era un nuevo -o al menos muy antiguo- tipo de ser humano, uno que llegaría a ser llamado como “Neandertal” (descubierto en el valle Neandertal en el noroeste de Alemania)

Hermann Schaaffhausen

Cabe la posibilidad que Schaaffhausen haya pensado que se encontraba ante el antiguo ancestro del hombre moderno. A pesar de este descubrimiento, la comunidad científica no le dio gran seriedad. Recordemos que la teoría de la evolución de Charles Darwin, como viene detallada en El Origen de las Especies, estaba a tres años de su publicación en 1859.

Rudolf Virchow

Para la mayoría de los científicos, la sola idea que los humanos evolucionaron de otra especie era absurda. Rudolf Virchow, el líder en patología de esos días, examinó los huesos y declaró que pertenecían a un ser humano normal, uno que sufrió de una rara enfermedad. Otros expertos apoyaron esta explicación.

Sin embargo, para finales del siglo XIX, el darwinismo prevaleció en muchos círculos científicos. Algunos científicos, como Gabriel de Mortillet en Francia, examinó de nueva cuenta los restos fósiles y argumentó que los hombres modernos evolucionaron de los Neandertales. El descubrimiento de más restos neandertales -Francia, Bélgica y Alemania- apoyaron su caso.

Los restos fósiles fueron datados entre 110,000 y 35,000 años de antigüedad, haciendo imposible desecharlos como hombres modernos u enfermos.

Pero la mayoría de los científicos, dirigidos por otro personaje francés, Marcellin Boule, rechazaban acérrimamente que los Neandertales fueran nuestros ancestros. Puede que los esqueletos sean antiguos, en eso Boule concedió, pero no hay descendencia de ellos. Boule argüía que los Neandertales eran más parecidos a los chimpancés que a los humanos. “Si los humanos tienen algo relacionado con ellos, solo puede ser que nuestros reales ancestros, quienes hayan sido, hayan exterminado esta especie degenerada” -Boule-

En la mayor parte del siglo XIX, la brecha entre las dos tendencias se agrandó. Por un lado se encontraban los seguidores de Mortillet, quienes veían a los Neandertales como nuestros ancestros directos, aunque primitivos. En el otro se encontraban aquellos, como Boule, quienes veían a los Neandertales, como más, primos distantes, un callejón sin salida evolutivo destinado a ser reemplazado por los hombres modernos. Solo en los últimos años los científicos han comenzado, tentativamente, a construir un puente que pueda mediar la amarga división.

Continuaré el relato en la siguiente entrega: El Enigma del Neandertal

IMÁGENES (Por orden de aparición)

-Fuhlrott, wikimedia commons, http://commons.wikimedia.org/wiki/File:Fuhlrott.jpg?uselang=es

-Hermann Shaafhausen, wikimedia commons, http://commons.wikimedia.org/wiki/File:Hermann_Schaafhausen.jpg

-Rudolf Virchow, wikimedia commons, http://commons.wikimedia.org/wiki/File:Rudolf_Virchow.jpg

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