“Químicamente Bella”, Los Cosméticos

Esta entrada está dedicada para Lorena, quien me sugirió este tema y se ha convertido en una persona valiosísima para mi.

¿Alguna vez se han estrellado contra un poste por estar viendo a una chica tan linda? ¿O no pueden evitar sonreír y ruborizarse cuando el chico que les gusta se acerca? Yo confieso que cuando una chica me gusta, me encanta mirar sus ojos; pero para que alguien les guste o les atraiga tiene que ser bella esa persona.

Siempre buscamos rasgos o características que consideramos atractivos, como una piel suave, pelo lacio o chino, pestañas largas, etc. Muchas veces quisiéramos tener o mejorar algunos rasgos para atraer la atención de la persona deseada o simplemente por pura vanidad. Sea como sea, la Química juega un papel principal a la hora de diseñar y mejorar los productos de belleza.

Algunos productos de belleza, como las cremas y lociones, son tan antiguas como el viejo Egipto. En la antigüedad los cosméticos solo eran usados por motivos religiosos, pero poco a poco se comenzaron se usar (y se siguen usando) para mejorar la apariencia de las mujeres y hombres.

Por ejemplo, los antiguos egipcios crearon el arte del maquillaje, cuidado y teñido del cabello entre otros. Desde ese tiempo utilizaban la jena para teñir el cabello, uñas, el dorso de las manos y de los pies. Se delineaban los ojos con kohl, un antiguo cosmético elaborado con hollín. Entre los pigmentos que le dan el color negro al kohl son la galena (sulfuro de plomo PbS) o la antimonita (sulfuro de antimonio Sb2S3) 😀 ¡¡¡Por fin aprendí a poner subíndices en las fórmulas químicas!!!

Una fotografía que muestra cómo pudo haber sido el maquillaje en el antiguo Egipto.

Pero los egipcios no fueron los únicos que usaron productos para la estética personal, los griegos usaban aceites y lociones para cuidar y dar un masaje a la piel. En ese tiempo no existían desodorantes, así que ellos pulverizaban flores secas para absorber la transpiración. En la cultura griega era común que tanto mujeres y hombres usaran maquillaje.

Una imagen donde se muestra el uso del “Strigil” con una mezcla de aceites naturales.

Cuando los romanos conquistaron Grecia, el botín de guerra consistió en riquezas, conocimientos y costumbres. Los romanos aprendieron la estética y cuidado de la piel, pero ellos agregaron esencias y fragancias a los aceites que usaban. La esposa del emperador Nerón utilizaba plomo blanco, PbCO3·Pb(OH)2, para blanquear su piel, kohl para delinearse los ojos, pintura roja (generalmente óxidos de hierro) para ponerse rubor en las mejillas y pintarse los labios, y la piedra pómez para blanquearse los dientes.

Popea Sabina, segunda esposa del emperador Nerón.

En el siglo XVIII, las mujeres usaban el jugo de betabel como si fuera lápiz labial (lipstick) y para ponerse rubor en las mejillas, harina para blanquearse la cara y el cuerpo, y jugo de naranja como desodorante.

Como pueden apreciar, los cosméticos han estado con nosotros por mucho tiempo y lo seguirán haciendo. Ahora con los avances científicos que vemos día tras día, es posible entender los principios básicos que hay detrás de un producto de belleza y cómo mejorar u obtener mejores resultados.

A continuación, veamos unos puntos generales sobre la piel y explicaré cómo funcionan los productos que se utilizan para su cuidado e higiene. Como ya sabemos, la piel es una barrera que evita que agentes externos entren a nuestro cuerpo, nos protege de la radiación solar y nos refresca mediante la transpiración.

En la imagen de abajo podemos ver un esquema de las partes que componen la piel, para efecto práctico de esta entrada consideremos que se encuentra dividida en tres:

-Epidermis, la capa más externa

-Dermis

-Tejido Subcutáneo

La epidermis contiene las células que producen el pigmento que determina el color de la piel. Consiste de una capa de células que se encuentran dividiéndose con una cubierta de células muertas, ésta última capa sirve como protección y está compuesta principalmente por proteína y material graso. Esta capa es renovada todos los días.

El pigmento que es responsable del color de la piel es la melanina, dependiendo de su concentración una persona puede tener una piel oscura o blanca. Cuando uno se broncea, ocurren reacciones de oxidación en las células vivas y muertas provocando que la piel se oscurezca.

Una de las formas en como podemos encontrar a la melanina es la eumelanina, es cuál es un polímero con un color oscuro marrón que se encuentran en muchas células.

eumelanina

Eumelanina

En la Dermis se encuentra “la maquinaria” de la piel: los sensores nerviosos, vasos sanguíneos, glándulas del sudor y folículos del cabello. Cada folículo está asociada con varias glándulas sebáceas, éstas excretan un material llamada sebo por los poros. Esta es la razón de la “grasa” de la piel y del cabello.

El sebo está constituido por una mezcla de grasas, ceras y cerca de un 5% de ácidos grasos, es gracias a estos últimos que la piel tiene un ligero pH ácido. Los famosos “granitos” son inflamaciones causadas por el sebo esparcida en la piel. Normalmente lavando con un poco de jabón se neutraliza el sebo y se remueve de la piel.

Ya que he mencionado algunos puntos importantes sobre la piel ahora toca hablar de los productos que utilizamos para cuidarla. Creo que todos hemos experimentado que con el agua y jabón no es suficiente para que nuestra piel esté en buen estado, ya que después de bañarnos puede resecarse o estar muy grasosa. Los cosméticos diseñados para combatir estos problemas están hechos a partir de una emulsión.

Las emulsiones son mezclas de dos sustancias que normalmente no se disuelven, pero que al agregar un agente se vuelven compatibles. Para entender mejor esto tomemos como ejemplo el agua y el aceite. Cuando en un vaso llenamos a la mitad el agua y le agregamos aceite, veremos que por más que agitemos esta mezcla, el agua y el aceite permanecen separados.

Lo que evita que estas dos sustancias se mezclen es la tensión superficial, que es la energía asociada a la superficie de un líquido. Para hacer posible que dos sustancias no miscibles se mezclen, necesitamos de un tensoactivo. El ejemplo que me gusta dar para entender mejor este fenómeno es que imaginemos que en una fiesta solo hay dos grupos, uno de niñas y otro de niños.

Un niño quiere bailar con una niña que le gusta, pero como está con sus amigas, el niño tiene pena de preguntarle que si quiere bailar con él, y por lo tanto no se separa de su grupo. Y cuando todos pensaban que nadie bailaría, llega el animador de fiestas quien empieza a formar parejas y todos bailan, salvando la fiesta.

Eso es lo que hace un tensoactivo, disminuir la tensión superficial y permite que dos sustancias se mezclen. Además dependiendo qué sustancia se encuentre en mayor cantidad, uno puede obtener características diferentes. Por ejemplo las lociones y cremas para manos generalmente son emulsiones del tipo “aceite en agua”, esto quiere decir que la sustancia que se encuentra en mayor cantidad es el agua. Como el agua se evapora más rápido que el aceite, produce un efecto refrescante y deja una película de aceites para lubricar las manos.

En cambio, las emulsiones de “agua en aceite” evitan que el agua se evapore tan rápido y por lo tanto no hay efecto refrescante, las cremas frías y cremas para peinar son de este tipo.

Pero no solo nos interesa tener un piel saludable sino también queremos un cabello bien cuidado. Revisemos unos puntos importantes del cabello y veremos cómo funcionan los productos que se diseñan para ellos.

El cabello es una estructura epidérmica especializada, es decir es una “modificación especial de la piel”. Con excepción de un pequeño segmento dentro del folículo, el cabello es una estructura muerta, compuesta de células “queratinizadas” (endurecidas) fusionadas unas con otras.

Una persona sana tiene en promedio 100,000 cabellos en todo el cuero cabelludo. Se estima que perdemos 100 cabellos por día. La masa del tallo del cabello, el córtex, es una serie de células en forma de hebras, compuestas principalmente por cadenas de péptidos (proteínas) enrolladas en forma de α-hélices. Tres o cuatro de estas hélices se encuentran enrolladas para formar algo así como una soga.

Soga

En la base del tallo del cabello se encuentra la cutícula, que es una capa de células que evita que el cabello se desprenda de la piel. La coloración del cabello depende de la cantidad y la forma que tome la melanina. Las personas que tienen el cabello rojo es porque contiene más hierro que melanina.

Los tintes para el cabello deben ser capaces de penetrar el tallo y decolorar el pigmento, esto lo hacen por reacciones de oxidación. Otra forma en que trabajan los tintes es acomplejando algunas proteínas, estos complejos son tan estables como para soportar lavados y otros productos para el cabello.

Debido a que el cabello es una “extensión” de la piel, también tiene un pH ligeramente ácido. Esto es importante porque si usas jabones o champús muy básicos pueden resecar y maltratar el cabello.

Una característica muy visible del cabello es si se encuentra chino o lacio. El cabello chino tiene en mayor cantidad una proteína llamada cisteína, esta proteína al tener un grupo con azufre, puede crear un enlace “puente disulfuro” y hacer que el cabello se enrolle.

Cisteína

Como podrán adivinar, mientras más cisteína tenga el cabello más enrollado estará. Los productos que alacian el cabello, lo único que hacen es romper estos enlaces y evitar que se formen.

Puente disulfuro

Espero que les haya gustado y continuaré con este tema más adelante.

REFERENCIAS

– J. Chem. Educ. Staff, Chemistry of Cosmetics, Journal of Chemical Education Vol. 55 (1978) pp 802-803

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