¿El Plátano es Radioactivo?

El plátano es una excelente fuente de potasio, azúcares y… ¿¡radioactividad!?

INTRODUCCIÓN

Aún hoy sigo poniéndole plátano a mi cereal que desayuno por las mañanas o al arroz rojo en mis comidas. Me gusta el plátano por el sabor que le da a los platillos y por ser uno de los pocos alimentos que tienen menos insecticidas y por lo tanto, un poco más saludable que una naranja, por dar un ejemplo.

¡Pero no se dejen engañar! Nada en esta vida puede ser tan bueno (“too good to be truth”) y en esta entrada les hablaré de la parte oscura y menos conocida del plátano O.O!

Como dice en el título, el plátano es radioactivo pero antes revisemos un poco qué es la radioactividad y su historia.

RADIOACTIVIDAD

La radioactividad es un fenómeno Químico y Físico en donde los átomos de algunos elementos inestables pierden energía y emiten radiaciones. En pocas palabras, la radiación es la propagación de la energía ya sea en forma de ondas electromagnéticas o partículas subatómicas.

HISTORIA

En la última década de 1800, Röntgen estaba trabajando con algunos gases, tratando de averiguar lo que sucedía cuando uno hacía pasar una corriente eléctrica a través de ellos. Lo relevante es que Röntgen notó que unos centelladores (material que emite luz cuando recibe radiación) brillaban al otro lado del cuarto cuando trabajaba con los gases.

Fue entonces que enfocó su investigación a explicar el porqué centelleaban y en cuestión de semanas descubrió los Rayos X. Lo primero que hizo fue tomar una fotografía a la mano de su esposa, y poco tiempo después tuvo su primer uso en medicina.

Por Wilhelm Röntgen; originally uploaded to en.wikipedia by E rulez. (Transferred from en.wikipedia.) Wikimedia Commons

Después del descubrimiento de los Rayos X, los científicos comenzaron a preguntarse si había más cosas en la naturaleza que emitieran radiación. Uno de esos científicos fue Becquerel, quien se preguntó si se podían obtener Rayos X con condiciones diferentes a como lo había realizado Röntgen. Como el padre de Becquerel era geólogo, estudió la fluorescencia de algunas rocas y escudriñó si existía alguna relación con los Rayos X.

Después de años de trabajar con la fluorescencia, no encontró relación alguna con los Rayos X pero descubrió otros tipos de radiación (esto es de gran interés porque algunas rocas tenían uranio) Años más tarde, su trabajo se complementó con las aportaciones de la pareja Curie, con quienes compartió el premio Nobel de Física de 1903.

A partir de entonces, se ha estudiado más sobre los diferentes tipos de radiación que emiten los núcleos inestables de algunos elementos. Entre algunos usos se encuentra la detección y lucha contra el cáncer, producción de energía eléctrica, la eliminación de agentes patógenos en los alimentos, pinturas luminiscentes, determinación de la edad de la Tierra, datación de restos antiguos, etc.

Como ven la radiación no es tan mala (cuando la usamos prudentemente) pero la cosa no acaba ahí.

DECAIMIENTO RADIOACTIVO

Mencioné que los átomos emiten radiaciones, las formas más comunes son las siguientes:

Más información en la siguiente liga: http://nucleoatomicc.blogspot.mx/

Para el fin de esta entrada, me enfocaré en la Radiación Beta. Cuando el núcleo de un átomo radioactivo (inestable) tiene un exceso de protones o neutrones, para ganar estabilidad un neutrón se convierte en protón. Durante este proceso se emite una partícula cargada que puede ser un electrón o positrón, según le convenga.

Desintegración Beta
By Inductiveload [Public domain], via Wikimedia Commons

 

Por ejemplo el Potasio lo encontramos en la naturaleza como una mezcla de isótopos:

-Potasio 39 (93.3%)

-Potasio 40 (0.01%)

-Potasio 41 (6.7%)

De estos, el único que es radioactivo es el Potasio 40, que con el paso del tiempo se transforma ya sea en Argón o Calcio.

CONCLUSIONES ACERCA DEL PLÁTANO RADIOACTIVO

El plátano es una fuente rica en Potasio, y aunque exista muy poca cantidad de Potasio 40 es más que suficiente para que el plátano sea radiactivo D:

Pero no se preocupen, existen muchas cosas en la naturaleza que son radiactivas y no nos afecta… es más ¡TODOS SOMOS RADIOACTIVOS! ¿A qué me refiero? Resulta que todos estamos hechos con Carbono, y al igual que el Potasio, existe como una mezcla de varios isótopos. De todos ellos, el Carbono 14 es radioactivo, y aunque se encuentre en poca cantidad (menos de 0.0000000001%) es suficiente como para emitir radioactividad.

Y no tienen porque alarmarse, la velocidad con la que desintegran esos núcleos es “taaaaaaan” lenta que la cantidad de radiación que ustedes reciben es prácticamente nula. Tan lenta que se utiliza para fechar restos antiguos (como las momias :D) y ¡el potasio es usado para fechar rocas antiquísimas!

Para darles un dato, si contamos las desintegraciones de núcleos de Carbono 14 y Potasio 40 que ocurren en nuestro cuerpo cada minuto, contaríamos 9.5 desintegraciones en promedio. Eso en átomos es NADA, porque nosotros tenemos ¡más de 602,300,000,000,000,000,000,000 de núcleos! (1 mol de núcleos)

Así que si escuchan a alguien decir: “es que fulanita irradia una sonrisa” no es tan alejado de la realidad, excepto que la sonrisa no es radioactiva 😀

REFERENCIAS

-Thomas E. Taylor, RADIOACTIVE FRIENDS (AND RELATIVES)Journal of Chemical Education 1980, 57 (5) p. 364

-David W. Ball, HOW RADIOACTIVE IS YOUR BANANA?Journal of Chemical Education 2004, 81 (10) p. 1440

-M. W. Roew, RADIOACTIVE DATING: A METHOD FOR GEOCHRONOLOGY, Journal of Chemical Education 1985, 62 (7) p. 580

-Imagen: http://paranoidnews.org/wp-content/uploads/2011/01/Nuclear-Banana.jpg

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