Olas Gigantes

Las historias de olas gigantes han acompañado a la humanidad por siglos. Monstruos de los mares, con alturas de hasta 30 metros, viajando contra la corriente y el resto de las olas. Enormes muros de agua que aparecen de la nada, a la mitad del océano, inclusive con el clima perfecto, listos para tragar cualquier barco indefenso que se atraviese en su camino, sin dejarles posibilidad de huir o defenderse.

Les sorprenderá saber que estas temibles olas, dignas de compararse con el mismísimo Kraken, ¡realmente existen! De hecho, son más comunes de lo que cualquiera de nosotros podría imaginar.

Antes de continuar hay que aclarar una cosa. Las olas gigantes NO son lo mismo que los tsunamis. La mayor parte de los tsunamis se producen debido a los terremotos, y en realidad no son amenaza para los barcos de alta mar. Los tsunamis solo toman altura cuando llegan a la orilla.

Durante muchos años, a los marineros que contaban estas historias se les tomaba como locos y con mucha razón, ¿a quien se le podría ocurrir que una ola de ese tamaño saliera de la nada? Durante muchos años los científicos argumentaban que estas olas no podían existir por probabilidad. Según sus modelos de probabilidad, una ola de 15 metros se formaba solamente una vez cada 10,000 años.

Las olas gigantes tuvieron que esperar a los tiempos modernos para pasar de la leyenda a la  realidad. El encargado de su descubrimiento fue el proyecto MaxWave, que en 2001 tomó aproximadamente 30,000 imágenes de satélite de la superficie del océano. Cada imagen abarcaba un área de 50 kilómetros cuadrados. Los resultados fueron sorprendentes, pues en 10 de las imágenes se detectaron olas gigantes de aproximadamente 25 metros. Un número mucho más grande del que cualquiera podría esperar.

Image

Todas las imágenes de olas grandes vienen con surfista incluido. Esta en realidad es pequeña.

El hecho de que ocurran de forma tan frecuente, convierte a las olas gigantes en un problema que hay que tomar en cuenta en el diseño de barcos y plataformas. Se estima que en los últimos 20 años, se han perdido más de 200 supercargueros debido a las olas gigantes. Esto, debido a que en la actualidad, se diseñan para soportar máximo olas de hasta 15 metros. (Nota: En realidad desconozco los datos actuales, esto es de 2004)

El origen de estas olas sigue siendo un misterio, aunque hay varias propuestas. Una de las más aceptadas dice que las olas gigantes se forman cuando una corriente viaja en el sentido opuesto de las olas. Esto haría que las olas se juntaran y poco a poco se fuera formando la ola gigante. Esto puede ocurrir, por ejemplo, cuando el viento sopla en sentido contrario a la corriente. Sin embargo, muchas olas gigantes se han creado en regiones donde esto no se cumple, por lo que no es una explicación completamente satisfactoria.

Otra explicación dice que la costa y el fondo marino actúan como una lentes, provocando que varias series de olas entren en fase. De esta forma la altura de sus crestas se combina, creando así la ola gigante.

Otros sugieren que se forman gracias a efectos no lineales. Se cree que es posible formar una ola anormal que empiece a absorber la energía de las olas cercanas, creciendo por si misma hasta llegar a una altura donde se colapse. Este modelo solo es válido para aguas profundas y se puede describir por la ecuación no lineal de Schrödinger, que a diferencia de la ecuación de Schrödinger, se usa principalmente en óptica y mecánica de fluidos.

Al final, bien podría ser el viento, y la combinación de varios otros mecanismos. De hecho, el efecto del viento en la evolución de olas no lineales es un área de investigación bastante fértil en la actualidad.

Intente buscar imágenes o videos de estas olas monstruo, pero lo más parecido que encontré eran fotos y videos de surfistas. Con todo, les dejo dos videos sumamente impresionantes. Al parecer el primer video es el récord mundial de la ola surfeada más grande, con aproximadamente 27 metros y medio de altura.

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P.D Esta entrada participa en la edición XXXII del Carnaval de la Física, que este mes se celebra en Ciencia

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Imagenes

[1] Cool Pictures Cool stuff http://www.collthings.co.uk/2010/04/13-cool-big-wave-surfing-pictures.html

Fuentes:
[1 ]Pickover Clifford. El libro de la Física

[2] Wikipedia. http://es.wikipedia.org/wiki/Ola_gigante

[3] European Space Agency http://www.esa.int/esaCP/SEMOKQL26WD_index_0.html

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