Una historia de aves, plantas y genocidio.

Las islas Molucas o islas de las especias (un archipiélago de Indonesia), es un archipiélago cuyos habitantes han sido sometidos por siglos por Holandeses, Portugueses, Ingleses y demás europeos; ésto debido a su gran diversidad de especies muy valiosas como la nuez moscada y el clavo de olor; claro, todo esto después de violentas guerras y enfrentamientos que pueden buscar en wikipedia. Sigue leyendo

Cascadas de sangre

Cascadas de “sangre” en Antártida.

Esta vez les hablaré de un lugar en Antártica, al lago Bonney. Un día de 1911, un grupo de geólogos se encontró con esta “catarata” roja, cuya coloración en ese momento se atribuyó a algas rojas. Después de un tiempo, se descubrió que los “líquidos rojizos” no eran precisamente algas rojas, sino óxido de Hierro poco soluble. Estos óxidos  se depositan a la superficie helada después de que el ion ferroso presente en el agua salada líquida se oxide al entrar en contacto con el oxígeno atmosférico. Los iones ferrosos que son más solubles provienen del Mioceno, es decir, de hace unos cinco millones de años. El glaciar Taylor no se encuentra congelado en su totalidad, y en su fondo marino cuenta con una salmuera con una concentración de sal hasta cuatro veces superior a la media de los océanos terrestres.

Este óxido de hierro, proviene según estudios, de una comunidad microbiana  autótrofa, que utiliza para vivir iones de azufre y hierro. Se ha encontrado que viven aquí mínimo 17 especies diferentes de microbios que no necesitan oxígeno para vivir.

Diagrama de la comunidad microbiana “encerrada” bajo el glaciar Taylor.

Este ecosistema, así como he mencionado antes Cuatrociénegas y el Lago Vostok, es una pequeña “cápsula del tiempo” pues se aisló hace aproximadamente 2 millones de años, tiempo suficiente para evolucionar de forma aislada a los organismos vivos del planeta.

Las “cataratas de sangre” son una prueba más de que existen condiciones climáticas diferentes a las óptimas para los humanos donde puede encontrarse vida, otro punto a favor de la posibilidad de vida extraterrestre.

Minientrada

Un poco amarillista el título, ¡pero no del todo falso!

Hace algunas entradas les conté acerca de una relación muy bonita y saludable entre los hongos y las plantas, las micorrizas. En esta ocasión les hablaré de una relación nada bonita que es el parasitismo.

El parasitismo es una relación entre dos especies en la que una de estas obtiene un beneficio y la otra es perjudicada. A la especie que es beneficiada le llamaremos “parásito” y a la perjudicada le llamaremos “hospedero”.

En la naturaleza hay muchos casos de parasitismo, pero debido a que tengo mucho sueño y existe un video en youtube que les informará mucho más que lo que escriba aquí, les hablaré de un caso particular.

Unos gusanos llamados tremátodos, son ingeridos por caracoles cuando estos comen excrementos de pájaro. Los gusanos al estar dentro del caracol ¡TOMAN EL CONTROL DE SU CEREBRO! ¡sí! ¡de verdad es un zombie! El gusano es ingerido como huevito pequeñito y casi invisible en el excremento de pájaro. Éste crece y comienza a comerlo por dentro. El gusano ya maduro y en control de su cerebro hace que el caracol se exponga más de lo habitual, generalmente los caracoles buscan estar lejos de animales que puedan comerlos, sin embargo, el gusano hace que éste se exponga y sea altamente vulnerable.

Al ser expuesto a la luz, los pájaros pueden comerlo fácilmente y de esta forma el gusano comienza otro ciclo en el interior del pájaro donde se puede reproducir, expulsar sus huevos por el excremento y pasa otra vez lo mismo.


Animales Zombies

Cuatro Ciénegas, Un valle en medio del desierto con vida prehistórica

Cuatro Ciénegas es un valle perdido en el desierto de Chihuahua que tiene como 300 pozas de agua de colores.  Emergió del mar hace muchos millones de años, cuando la corteza terrestre se dividió, el valle quedó aislado por las diversas montañas que lo rodean y en la laguna comenzó una forma de vida muy singular que es un tesoro invaluable para la humanidad.

En Cuatro Ciénegas es posible encontrar especies animales y vegetales endémicas que tuvieron un proceso evolutivo como el que encontró Charles Darwin en las islas Galápagos. Se trata de una zona con alta densidad de especies endémicas, esto es, especies que solo pueden ser encontradas ahí y en ningún otro lugar del planeta. Esto es especialmente notorio en las especies acuáticas que no existen en ninguna otra parte del mundo. Hay algunos peces y animales característicos de lagunas, tortugas que parecen marinas, pero sobre todo hay estromatolitos, que alimentan a estos peces y caracoles como en el principio de la vida. Los estromatolitos, sin alardear, ¡fueron los organismos que inventaron la fotosíntesis! y sí, se encuentran en ese recinto natural.

Estromatolitos vivos en Cuatro Ciénegas, los primeros fotosintetizadores del planeta.

El agua de Cuatro Ciénegas le daba de beber a las criaturas más antiguas que han existido, muchas de las cuales, no conocemos. Ellas transformaron el planeta tierra en un planeta habitable. Cuando ellas surgieron en el Arqueano, hace 3 mil 800 millones de años, la atmósfera era irrespirable, era de CO2. El CO2, dióxido de carbono, es con lo que te puedes suicidar, si quieres; y el mar, es ácido sulfúrico. Estas pequeñas criaturitas, que sobrevivieron para contarnos la historia de Cuatro Ciénegas, cambiaron primero la atmósfera a una atmósfera de oxígeno que ahora respiramos, es decir, fotosintetizaron por primera vez en la historia del planeta. Luego precipitaron una gran glaciación, que se le llamó ‘la bola de nieve 2’, que le dio agua fresca con fósforo y oxígeno a las primeras algas, aquellas que descubrió la eminente científica Lynn Margulis y gracias a eso estamos aquí, porque esas pequeñas bacterias que hacen los estromatolitos en Cuatro Ciénegas cambiaron el destino del planeta. A ellas les debemos no sólo la civilización sino el estar vivos. Las formas de vida aquí son tan extremas y tan antiguas, que incluso la NASA ha hecho estudios aquí para estudiar posible vida en Marte.

Valle de Cuatro Ciénegas

Valle de Cuatro Ciénegas.

Pero no todo es miel sobre hojuelas. La doctora Valeria Souza Saldivar, investigadora del Instituto de Ecología de la UNAM, ha dedicado sus estudios a Cuatro Ciénegas. En un estudio que realizó en Octubre de este año en una de la zona de Churince, la Doctora relata en un escenario donde los peces habían muerto por falta de agua y las tortugas habían rasguñado la tierra antes de morir,  “Lo que más me dolió fueron los rasguños de las tortugas marinas buscando el agua que ya no hay. Las patitas de los coyotes y de los mapaches las encontraron agotadas y se las despacharon cuando ya habían muerto de agotamiento buscando el agua. Los estromatolitos estaban totalmente muertos. Es un crimen, un ecocidio. Lo que me tiene más rabiosa es que se pudo haber evitado, dimos la alarma a tiempo y el gobierno que en teoría iba a actuar, no hizo nada porque le dio la tarea a un inepto: José Luis Luege Tamargo, el comisionado del agua” Este hombre ha vendido el agua de esta zona a empresas lecheras, como Nestlé, Lala y Alpura, quienes la usan para regar cultivos de forraje y alimentar vacas en una zona donde el agua no debería usarse para cultivos.

“Solo cinco años nos tomó asesinar Churince y ahora queremos salvar los dos tercios del valle que aún pueden rescatarse si se actúa rápidamente y se para la extracción del acuífero con un decreto presidencial de ‘¡Salven esto!”

“Es inconcebible que se pierda la riqueza de Cuatro Ciénegas por la apatía y la soberbia de individuos como Luege Tamargo instalados en el poder que no tienen la menor idea de la riqueza científica del valle y restan importancia a lo mejor por intereses inconfesables. Si lo que los políticos buscan es popularidad y la simpatía de la gente, que lo consigan a través de un trabajo dirigido al bienestar de la población mexicana y no enfocado a sus intereses personales.

No todo está perdido, se espera crearse un laboratorio en esa zona que ayude a su conservación y protección, en la que los pobladores de la región se beneficiarían de las investigaciones. Como ciudadanos podemos ayudar informándonos, informando y evitar consumir productos que contribuyan a esta devastación. Como estudiantes, considero que debemos informarnos y contribuir al estudio de esta zona. No solo en el ámbito científico, sino como conocedores de los ecosistemas naturales, buscar tener una voz en la toma de decisiones de los recursos naturales del país.

Les dejo un video de la Doctora Souza explicando la importancia de Cuatro Ciénegas :) 

Micorrizas, hongos y plantas amigables :)

Hoy voy a hablar de una asociación estrella en el mundo de la ecología, las asociaciones micorrísticas.

La palabra micorriza se refiere a la simbiosis entre un hongo mycos y las raíces rhizos de una planta. Ésta relación, es una relación simbiótica. Ésto es, que tanto las raíces de la planta como el hongo se benefician el uno al otro (en la mayoría de los casos).

A pesar de que poco nos hablan de las micorrizas en la primaria o en la tienda de plantas, lo cierto es que ¡aproximadamente un 95% de las plantas superiores presentan asociaciones micorrísticas! Incluso existen algunas especies, como las orquídeas, que no pueden sobrevivir sin micorrizar. Algunos árboles, como los pinos, son incapaces de vivir más de dos años si no se encuentran micorrizados.

Según la forma en la que hacen contacto con la planta, las micorrizas se dividen en distintos grupos entre los que cabe destacar dos principales:

  • Las ectomicorrizas se caracterizan porque las hifas del hongo no penetran en el interior de las células de la raíz, sino que se ubican sobre y entre las separaciones de éstas. Se pueden observar a simple vista. Este tipo de micorrización es el que predomina entre los árboles de zonas templadas, especialmente en hayas, robles, eucaliptos y pinos. Los hongos son tanto Basidiomycota como Ascomycota.
  • En las endomicorrizas, en cambio, las hifas se introducen inicialmente entre las células de la raíz, pero luego penetran en el interior de éstas, formando vesículas alimenticias y arbúsculos. Los hongos característicos endomicorrísticos generalmente pertenecen a la división Glomeromycota y se dan en todo tipo de plantas, aunque con predominio de hierbas y gramíneas. Abundan en suelos pobres como los de las praderas y estepas, la alta montaña y las selvas tropicales.

Figura1. Planta micorrizada. La región de colores claros representan la micorriza. En la imagen se aprecia como aumentan la penetración del suelo profundo maximizando la obtención de recursos.

En cuanto a los beneficios de la planta y del hongo; el hongo recibe carbohidratos y vitaminas necesarias para su desarrollo. Los beneficios de la planta son aún mayores, pues recibe micronutrimentos que el hongo es capaz de sintetizas a partir de materia inorgánica, extiende la superficie de contacto de las raíces para maximizar la obtención de nutrimentos y agua (véase figura 1), aumenta la tolerancia de la planta a cambios de acidez en el suelo y ofrece protección de enfermedades y algunos parásitos.

Se han hecho pruebas en las cuales se observa el desarrollo de plantas de la misma especie y se ha observado que las plantas con micorriza tienen un mejor desarrollo que las plantas sin micorrizas.

La micorrización es también la responsable del crecimiento de los conocidos hongos de sombrero, hongos de alto valor estético; así como la trufa negra (Tuber melanosporum) , que crece bajo robles y encinos de los países mediterráneos, productos valiosísimos de la gastronomía.

Definitivamente los hongos micorrísticos son los organismos más amigables que he conocido del reino Fungi, y espero que después de leer esta entrada vean con más cariño a los honguitos que encuentren junto a algún árbol. :)

Naica, la Cueva de los Cristales

Esta vez hablaré de una maravilla geológica al norte de México, en Chihuahua. Las cuevas de selenita de  NAICA. Se encuentran a 300 metros bajo tierra. Formada por gigantescos cristales de Selenita, un mineral compuesto de sulfato de calcio hidratado, cristales inimaginablemente grandes a más de 50ºC.

 Los macro-cristales se formaron bajo el agua, en un punto donde el agua termal profunda -a 52ºC saturada de sulfuros- entraba en contacto con aguas meteóricas frías y ricas en oxígeno, que se infiltraban por escurrimiento natural.

 Esta agua, que no podían mezclarse directamente -debido a la diferencia de densidad- con aquellas profundas y mineralizadas, provocaban la “difusión” del oxígeno en el estrato inferior con la consiguiente oxidación de los iones de sulfuro a sulfato, con una leve sobre-saturación respecto al yeso y por lo tanto una lenta deposición. Estas condiciones singulares, crearon un fenómeno de mineralización extraordinario formando cristales gigantes de yeso purísimo, cuyo tamaño obedece a las condiciones de estabilidad durante un largo periodo de tiempo.

Este sistema, sigue vivo; procesos de cristalización dan origen cotidianamente a pequeñas formaciones de diversos minerales, aún en la superficie. Es un sistema activo, que entre otros depósitos y procesos han llenado las oquedades de la roca caliza, llena de fracturas, con cristales de selenita de magnitudes y formas extraordinarias, dando origen a las famosas Cuevas de Cristales de NAICA.

Cueva Naica

Cueva Naica

Cueva Naica

 

Lago Vostok, el lago más extraño del planeta.

En la Antártida se encuentra enterrado bajo 4 kilómetros de hielo, un lago sub-glacial que ha permanecido aislado por al menos 14 millones de años. Debido a estas condiciones, el lago se debe encontrar sobresaturado de oxígeno —unas 50 veces más de lo que se puede encontrar en un lago típico de nuestros días—, convirtiéndolo en un ambiente único para encontrar extrañas formas de vida que pudieron haber evolucionado lentamente o haber evolucionado en especies completamente diferentes a las que hoy conocemos.

Desde el año 1990, el Instituto de Investigación de la Antártida y la Antártica en San Petersburgo (Rusia), han empezado a horadar un agujero que les permita alcanzar dicho lago para poder investigarlo. Sin embargo, en muchas ocasiones el proyecto fue detenido debido al miedo de contaminar este ecosistema único en el mundo. En 1998 el miedo fue tal que el agujero excavado en 8 años fue cerrado completamente. Sin embargo, un grupo de investigación ruso ha conseguido la autorización de la Secretaría del Tratado Atlántico.

Diagrama.

Durante los últimos años se ha venido excavando hasta alcanzar el lago Vostok, sin embargo es una tarea sumamente difícil ya que el hielo no se mantiene estático en el mismo lugar por siempre, tal como si fuera un río tiene una corriente, un flujo que desplaza la gran masa de hielo deformando el agujero. Por otro lado, debido a las condiciones climáticas, las excavaciones sólo se realizan durante el verano antártico.

Pero, ¿Por qué es tan importante investigar este lago?

Como son condiciones muy diferentes a las condiciones climáticas para todos los organismos de nuestro planeta, podríamos encontrar alguna forma de vida diferente a la que conocemos. De ser así, podríamos suponer  que existe la posibilidad de encontrar vida en otros planetas.

Debido a la similitud de las condiciones del lago a las que se podrían encontrar bajo la corteza helada de algunos cuerpos del Sistema Solar como Europa, una luna de Júpiter, el confirmar que la vida puede sobrevivir en el lago Vostok supondría reforzar los argumentos a favor de la presencia de vida en entornos parecidos fuera de la Tierra, proporcionando en cualquier caso un entorno útil para probar y desarrollar la tecnología necesaria para realizar este tipo de exploraciones.

Diagrama b

A principios del 2010 el jefe de la expedición antártica Rusa, Valery Lukin, anunció que a su equipo de investigadores rusos sólo le restaban 100 metros de hielo por perforar para alcanzar el agua del lago. De acuerdo a Lukin, el nuevo equipamiento desarrollado por investigadores del instituto físico nuclear de St Petersburgo permitiría asegurar que la investigación no provocase la contaminación del lago. Los científicos esperan alcanzar el lago entre el 2010 y 2011. Para la expedición del 2011-12, han planeado alcanzar el lago taladrando los 120 metros de hielo restante, a una velocidad máxima de 4 metros por día.

Si les interesa saber sobre las sopresas que depara el Lago Vostok y seguir esta exploración, aquí pueden encontrarlo http://www.ldeo.columbia.edu/~mstuding/vostok.html

De Bosques y Guerras Mundiales.

En el otoño de 1941, al comienzo de la Gran Guerra Patria que sostuvo el pueblo soviético contra los nazis alemanes, éstos emprendieron la ofensiva contra Moscú, capital de la Unión Soviética. Los habitantes y el ejército de este pais dedicaron todos sus esfuerzos para frenarles el avance: cavaban fosas, hacían volar puentes. Y en lugar del camino que atravesaba el bosque, los soldados, ayudados por los lugareños, derribaban muchos árboles. Con un sordo gemido, enormes abetos caían uno tras otro sobre el camino, haciéndolo intransitable. Los tanques no lograron salvar el obstáculo.

Ya rechazado el enemigo, el resto de ese bosque fue talado para construir viviendas en las aldeas cercanas que quedaron reducidas a cenizas. Así, ese viejo bosque de abetos, donde antes de la guerra la gente recogía setas, dejó de existir.

Sin embargo, transcurridos algunos años, en aquel mismo lugar, empezó a nacer otro bosque. Pero ¿por qué crecían ahora abedules y no abetos? Nadie los había sembrado.

La cosa se explicó de modo muy sencillo: los abedules de un bosque cercano “enviaron” sus semillas a aquel lugar desolado.

Abeto

Los abetos son parte de la familia de las pináceas, son los clásicos “árboles de navidad”. Su altura varía de 10 a 80 m. y tiene hojas en forma de aguja.

¿cómo lograron hacerlo? ¿quién les ayudó?

Les ayudó el viento. Y fue posible gracias a que el fruto del abedul tiene dos diminutas alas, como una pequeña mariposa.

Los abedules son árboles caducifóleos que miden entre 10 y 30 metros. Señalado con el número 7 se observa el fruto “alado” del abedul, las alas son más anchas que la nuez, lo que facilita su transporte por distancias largas.

Los frutos “alados” del abedul realizan vuelos magníficos. El viento los arranca de su planta madre y los lleva muy lejos, a veces, a la distancia de un kilómetro. Allí caen, germinan y se convierten en su debido tiempo en pequeños abedules.

Los frutos del abedul efectúan semejantes vuelos cada primavera. Antes de la guerra, también volaban por millares hacia aquel bosque de abetos. Pero no tenían suerte. Apenas brotaban, perecían a causa de la densa sombra. A los abedules les gusta mucho el sol, la abundante luz, pero en el bosque de abetos siempre reinaba la penumbra. Por eso, todos los brotes de abedul perecían. En cambio al ser talados los abetos, apareció muy pronto el esplendor de los abedules.

OSIPOV, NIKOLAI. Viajes sin pasaje. Moscú; Editorial Raduga. 1985,

Arena de playa

 

Fracciones minusculas, amarillas, blancuzcas o grisaceas, que jugamos y se escabullen de nosotros; no solo son la materia prima de nuestros proyectos veraniegos, ni la causa de la incomodidad dentro del bañador, tambien es el gran jardin, maravilloso por si mismo, de lo que conocemos como océano.

La arena de las playas se forma por procesos erosivos en los océanos; el agua tarda millones de años en desintegrar conchas y rocas, hasta la formacion de particulas de un tamaño entre 0.063 y 2 mm, estas son las dimensiones en las  que , en terminos geologicos, se considera arena.  Por lo que, al existir una playa cuyos granos sean más pequeños se  les denomina “playa limosa” o si, al contrario, se encuentran fragmentos más grandes, se le considerara una “playa de grava”.

Su composición puede ser de silicatos (minerales con cuarzo), carbonatos de origen inorgánico o de fragmentos biogénicos (CaCO3    como la roca caliza),  de rocas volcánicas… en fin, cualquier roca en el mundo que no se disuelva y pueda viajar en pequeños pedacitos hasta la playa.

Las rocas y conchas se fragmentan en millones de partículas, ya sea por acción del viento, del agua o de la gravedad.  Después de ser hechas pedacitos muy lentamente, son transportardas distancias kilométricas a planicies entre el continente y el océano, que son las playas. Lo más increíble (al menos para mí) es que cada uno de esos pedacitos es muy diferente al granito de arena más próximo, y al que sigue y al que sigue… Cada uno de estos tiene una propia historia acerca de los varios millones de años de existencia e igual numero de kilómetros recorridos para formar nuestros destinos favoritos de vacaciones.

Quizá las siguientes imágenes al microscopio del Dr. Gary Greenberg  ilustren un poquito mejor lo que les quiero decir.

Arena de las playas de Maui

Grano de arena de la playa de Okinawa, Japón. Está formado por un foraminífero unicelular.

La punta de una concha en forma de espiral que se convirtió en un grano de arena al centro. Alrededor pedazos de corales, conchas y material volcánico.

Y para terminar quiero citar de nuevo al Dr. Greenberg. Every grain of sand in the world is unique and beautiful when viewed through the microscope. If each grain of sand is so beautiful and unique, imagine how beautiful and unique each person is?

Imágenes y cita de sandgrains.com