Plutón: La historia del que alguna vez fue un planeta

La historia de Plutón comienza en los años 20, con el astrónomo estadounidense Percival Lowell. Lowell fue un astrónomo y empresario muy curioso. Hoy lo recordamos principalmente por su creencia de que en Marte había canales construidos por marcianos para transportar agua desde los polos.

Por otra parte, Lowell creía profundamente que debía existir un noveno planeta más allá de Neptuno, debido a unas irregularidades que había detectado en las órbitas de Urano y Neptuno. Decidió llamar a ese planeta misterioso “Planeta X”.  No era una idea descabellada, de hecho, de está forma fue como descubrió a Neptuno, pero esa es otra historia.

Lowell provenía de una familia muy rica de Boston, por lo que no fue problema para él financiar sus propias investigaciones. Fue patrocinador de un famoso observatorio que lleva su nombre. Por desgracia, murió en 1916 y nunca logró completar su búsqueda. El proyecto se quedó estancado varios años por pleitos sobre la herencia del observatorio, hasta que por fin en 1929, se decidió retomar la búsqueda, dejando la tarea a un joven llamado Clyde Tombaugh.

Para encontrar el nuevo planeta, lo que se hacía era tomar placas fotográficas cada semana, y revisar si alguna estrella del firmamento se había movido. Después de un año de búsqueda y de forma casi milagrosa Tombaugh lo logró. Era claro que un pequeño objeto se había movido entre las placas del 23 y 29 de Enero. Lo más sorprendente es que después, en 1989, con la ayuda de la sonda Voyager 2,  se demostró que los cálculos en los que se había basado Lowell estaban mal, y que no había ninguna irregularidad entre las órbitas de Urano y Neptuno.

La gente se entusiasmó en seguida, ¡era el primer planeta descubierto por un norteamericano! En poco tiempo recibieron más de 1000 propuestas para darle un nombre, que iban desde Atlas hasta Zymal. Al final, la votación estuvo entre tres nombres: Minerva, Cronos, y Plutón. Plutón se llevó todos los votos, en parte porque las 2 primeras letras P y L eran las iniciales de Percival Lowell. El nombre no tardó en volverse popular. Por ejemplo, ese mismo año Disney introdujo a Pluto, el compañero canino de Micky Mouse.

En un principio se calculó que Plutón debería tener una masa parecida a la de Neptuno. Pero pronto se dieron cuenta que era mucho más pequeño. En 1931 se le estimó una masa aproximada a la de la Tierra. En 1948 el cálculo descendió a la masa de Mercurio.

Cuesta trabajo creer que tuvimos que esperar hasta 1978 para descubrir que Plutón tiene una luna, a la que se le llamó Caronte. Además no se trataba de una luna cualquiera, ¡era una luna enorme en comparación con su planeta! Gracias a ese descubrimiento se pudo calcular que la masa real de Plutón era aproximadamente un 0.2% el de la Tierra. Ese fue el primer gran golpe a Plutón en su historia como planeta, pues significaba que era mucho más pequeño de lo que se pensaba. Inclusive, más pequeño que algunas lunas de otros planetas, incluida la nuestra.

La razón de este descubrimiento tardío, es que a esas alturas del Sistema Solar, muy poca luz llega y es todavía menos la cantidad de luz que reflejan los objetos que viven ahí. Todavía en 2005 se encontraron otras 2 lunas, Nyx e Hydra. En 2011 se encontró una cuarta que por el momento tiene el nombre provisional de P4 y hace apenas un par de semanas se encontró la quinta que por ahora tiene el nombre de P5. (Pueden ver la noticia aquí)

Además de su pequeño tamaño, Plutón era bastante extraño. Por ejemplo, es posible predecir su posición exacta dentro de unos días, pues todo el tiempo esta variando ligeramente sus  movimientos (probablemente debido a sus lunas y otras cosas que pueda haber al rededor). Su órbita está inclinada 17° con respecto a la órbita de los demás planetas. Inclusive, hay épocas en las que se encuentra más cerca del Sol que el mismo Neptuno.

El descubrimiento de Caronte hizo que los astrónomos empezaran a poner más atención a esas regiones del Sistema Solar y desde los 90’s se han ido encontrando más y más objetos parecidos a Plutón. Para finales del 2002, ya eran más de 600 Objetos Transneptunianos. Los astrónomos hoy en día creen que Plutón sólo es uno de los más grandes miembros del cinturón de Kuiper, que es la región en donde orbitan la mayor parte de los cometas de periodo corto, es decir, lo que pasan con mayor regularidad (por ejemplo el cometa Halley es un cometa de periodo corto)

En la siguiente imagen pueden ver algunos de los objetos transneptunianos más grandes

Imaginen la pesadilla que serían los exámenes del Sistema Solar si aceptáramos a todos estos como planetas.

Bueno, y ya todos conocen el final de la historia. Eran ya tantas las características que diferenciaban a Plutón del resto de los planetas, que, tras un intenso debate, el 24 de agosto de 2006, la Unión Astronómica Internacional (UAI) re-clasificó a Plutón dentro de la categoría de “Planeta enano”

Algunas personas no se han tomaron bien la resolución de la UAI, y desde entonces, todos los años se firman peticiones por que le devuelvan su estatus de Planeta. Como curiosidad, en 2007 la cámara de representantes de Nuevo México declaró que en Nuevo México Plutón siempre será considerado planeta y así mismo declaraban el 13 de Marzo como el día de Plutón. Lo mismo se hizo en el estado de Illinois en 2009. Que cosas caray.

Les recomiendo mucho este video de C.G.P Grey, en el que explica muy bien por qué Plutón no es un planeta. El video está en ingles pero descuiden, tiene subtítulos en español.

Actualmente, la sonda espacial New Horizons, se encuentra atravesando el Sistema Solar para poder estudiar a Plutón, sus lunas y probablemente el cinturón de Kuiper en 2015. Va a ser hasta entonces cuando por fin veremos imágenes de Plutón de alta calidad, y no las de una bola borrosa brillante que tenemos ahora.

Como curiosidad la sonda lleva un poco de las cenizas de Clyde Tombaugh, el chico que encontró a Plutón entre las placas fotográficas.

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Fuentes

Bill Bryson. Una breve historia de casi todo.

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